Se Elon Musk fosse stato un bambino felice, starebbe ancora lanciando razzi?

Elon Musk lancerebbe ancora razzi se fosse stato felice da bambino?

Incontro Walter Isaacson in una piccola sala conferenze negli uffici della casa editrice Simon & Schuster. Le pareti sono adornate da copertine incorniciate, tra cui, ovviamente, quella del bestseller di Isaacson, Steve Jobs. Sono sicuro che altrove nell’ufficio ci siano copertine che rappresentano i suoi altri soggetti – Albert Einstein, Leonardo da Vinci, Jennifer Doudna – che insieme gli hanno guadagnato il soprannome di “biografo dei geni”. È un cambiamento di carriera unico e invidiabile per Isaacson, il cui principale impegno negli ultimi anni è stato come editor e amministratore di alto livello per Time Magazine, l’Aspen Institute e CNN. Ora mi metto tra i suoi innumerevoli interlocutori prima di un’epica tournée promozionale per quello che potrebbe essere il suo libro più importante fino ad oggi. È un mastodontico tomo di prosa basato su due anni passati ad osservare l’uomo che è forse il più ambizioso cercatore del futuro nel mondo, la cui personalità occasionalmente detestabile lo ha reso oggetto di timore e disprezzo. Nonostante il cambiamento climatico, nessuno ha attirato più attenzione nel mondo tecnologico e degli affari di Elon Musk, e con questa biografia omonima, Isaacson ha dimostrato che tutta questa attenzione è giustificata.

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Il legame tra biografo e soggetto tra Isaacson e Musk sembra predestinato. Musk, il cui ego è interplanetario, era così desideroso di aggiungersi alla biblioteca di geni di Isaacson che ha annunciato il progetto del libro come un accordo concluso pochi minuti dopo un incontro esplorativo informale. Il leader di Tesla, SpaceX, Neuralink, The Boring Company, xAI e X (“Twitter” aveva un suono insufficientemente da cattivo di James Bond) ha concesso al suo scelto Boswell un accesso incredibile. Ciò ha permesso a Isaacson di condividere i segreti di Musk per ottenere risultati quando il governo degli Stati Uniti e le case automobilistiche di Detroit non ci riuscivano, compreso il suo regime di taglio dei costi inquisitorio, chiamato “L’Algoritmo”. Il veterano dei media tradizionali settantunenne ha passato centinaia di ore letteralmente a portata di mano del suo soggetto, osservando Musk mentre distruggeva rampe di lancio, umiliava i lavoratori di Tesla e scagliava una palla demolitrice sulla cultura di Twitter. Membri della famiglia, ex mogli e partner genitoriali hanno condiviso le loro opinioni, comprese lamentele frustrate sulla crudeltà e l’impulsività di Musk. Una scena è direttamente tratta da una farsa francese: ignari l’uno dell’altro, entrambi i partner genitoriali di Musk sono nello stesso ospedale, uno sta dando alla luce i suoi gemelli e l’altro sta aiutando una madre surrogata a partorire un altro frutto del suo ingegno. (Tra le molte sorprese del libro c’è che Musk e la sua compagna a volte Grimes hanno un terzo figlio finora non annunciato. Grimes, mi hai tenuto all’oscuro di questo!)

Chiedo a Isaacson se era preparato al fatto che Musk stesse vivendo quello che sembrava un crollo durante la ricerca in tempo reale sul libro. Certamente, all’inizio del progetto non c’era modo di sapere che Musk avrebbe preso il controllo di Twitter in modo disastroso, alienando utenti e inserzionisti e, più di recente, sembrando addossare tutto agli ebrei, addirittura citando in giudizio la Anti-Defamation League per aver notato un’esplosione di antisemitismo sulla piattaforma ora chiamata X. “Per molte persone, i suoi tweet le hanno spinte oltre il limite”, dice Isaacson. “Fare un tweet contro l’ADL è semplicemente sbagliato.” Sebbene Isaacson criticherà Musk per orrori specifici, il suo approccio nel libro è quello di presentare le sue ricerche in 95 capitoli simili a vignette, ognuno dei quali è un frammento della più ampia narrazione del mondo di Musk. Lascia ai lettori la decisione finale se applaudire o cancellare Musk.

Cortesia di Simon & Schuster

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Avere una certa esperienza con i cosiddetti geni io stesso (alcuni dei quali hanno effettivamente meritato l’appellativo), ho a lungo riflettuto sulla domanda su cosa renda le persone straordinarie così straordinarie. Isaacson ha trovato la sua risposta. Sì, il vero genio implica un’intelligenza acuta, la perseveranza, il duro lavoro e il tempismo. Ma Isaacson sembra sempre scoprire un’oscurità spesso radicata nell’infanzia – un bocciolo di rosa. Nel caso in cui non conosciate il termine, si riferisce alla parola misteriosa pronunciata sul letto di morte del protagonista del classico film di Orson Welles, Citizen Kane. Avviso di spoiler: nell’ultima scena scopriamo che è il nome del marchio della slitta che simboleggiava l’ultimo soffio idilliaco dell’infanzia del protagonista prima che venisse separato dalla madre e brutalmente gettato in un mondo di lotta per la sopravvivenza, dove è diventato il cane più cattivo di tutti.

“Cerchi di capire cosa spinge una persona”, dice Isaacson. “E per me o per qualsiasi biografo, generalmente si torna all’infanzia. Molte delle persone di cui scrivo sono degli emarginati.” Nel versetto biografico di Isaacson, il fiorellino di Steve Jobs era il fatto che era stato adottato e aveva passato una vita a confrontarsi con un rifiuto percepito dai suoi genitori biologici. Einstein doveva superare il fatto di essere cresciuto ebreo nella Germania del XIX secolo, mentre il padre andava in bancarotta. Risalendo ai secoli passati, il biografo scoprì persino la slitta malconcia di Leonardo da Vinci. “Leonardo sta crescendo in questo villaggio di Vinci come un illegittimo, omosessuale mancino, il cui padre rifiuta di legittimarlo”, dice Isaacson.

Il fiorellino di Musk è un’infanzia selvaggia in Sudafrica, con un padre estremamente violento che ancora perseguita l’adulto Elon. Amici, parenti e lo stesso Isaacson ci ricordano costantemente la lotta di Musk per non diventare come l’antisemita vizioso, truffatore e padrestra-impregnatore Errol Musk. (Su alcuni fronti non sta andando bene.) L’Elon Musk che Isaacson ci presenta è un personaggio Jekyll e Hyde che oscilla tra visionario coinvolgente e autoritario bullo con una predilezione per le battute sui peti. Nell’ambito della narrazione di Isaacson, però, più il comportamento di Musk peggiora, più il libro sembra argomentare che il comportamento scorretto della persona più ricca del mondo è semplicemente il prodotto degli errori commessi quando era in pantaloncini corti. Inevitabilmente, questo finisce per far sembrare Isaacson un avvocato difensore che chiede pietà per il suo cliente a causa di un passato turbolento. Quando chiedo ad Isaacson se, dopo tutto il tempo trascorso con Musk, gli piace effettivamente il tipo, la sua risposta è che dipende da quale Musk è con lui. Usando un termine di Grimes, dice che ha visto molti momenti inquietanti in cui Musk entrava in “modalità demoniaca”. Altri potrebbero obiettare che i “demoni” del passato non determinano il comportamento attuale di qualcuno – è la persona effettiva che commette i misfatti.

Menziono ad Isaacson il contrasto tra il suo approccio biografico e quello, ad esempio, di Robert Caro, l’ossessivo completista che ha scritto la biografia classica del padrone imperioso di New York Robert Moses ed è attualmente alle prese con il quinto volume del suo progetto su Lyndon Johnson. Se Caro stesse scrivendo una biografia su Musk, sarebbe un terno al lotto se lo finisse prima che il suo soggetto volasse su Marte. Caro probabilmente trascorrerebbe un anno in Sudafrica, otterrebbe una laurea specialistica in scienze aerospaziali e si dedicerebbe al deejaying per comprendere meglio Grimes. Mentre la biografia di Musk è un libro denso di storie. Isaacson risponde al confronto citando il suo mentore, lo scrittore e compagno neworleaniano Walker Percy, che gli disse che dalla Louisiana emergono due tipi di persone: predicatori e narratori. “Per amor del cielo, sii un narratore”, gli disse Percy. “Il mondo ha troppi predicatori.”

Forse in futuro un Robert Caro parlerà della propria verità in una biografia più critica su Musk – o Steve Jobs. Nel frattempo, le osservazioni di Isaacson, consegnate nello stile brioso di un profilo epico della Persona dell’Anno di Time, forniranno anni di materiale per gli osservatori e gli aspiranti di Musk. Una pepita che prevedo assumerà importanza: il piano esplicito di Musk di utilizzare i contenuti di Twitter e i video catturati dai veicoli Tesla per dati di addestramento che potrebbero aiutare la sua nuova azienda di intelligenza artificiale.

Prima di lasciare Isaacson gli chiedo, qual è il tuo fiorellino? Pensa per un breve istante. “Ti dirò il mio fiorellino”, dice. “Ho avuto un’infanzia davvero piacevole. I miei genitori sono le persone più gentili che conosca. I ragazzi con cui ho frequentato la scuola sono ancora i miei amici dopo 60 anni. Quindi alla fine sono diventato il tipo di persona che si sente più a suo agio a essere un osservatore rispetto alle persone che sono nell’arena. Ho fatto alcune cose… ho lavorato per Time. Ma non sono stato un innovatore. Avrei dovuto essere più duro e più innovativo.”

Alcune persone potrebbero rimanere sbalordite da questa autovalutazione, dato che Isaacson è spesso citato come uno dei grandi carrieraisti della sua generazione. Ma sta facendo lo stesso punto che conclude l’ultimo capitolo, alla pagina 615 di Elon Musk. Si rivolge non solo a Musk, ma anche agli altri volti incisi sul suo Monte Rushmore dei geni. “A volte i grandi innovatori sono uomini-bambini in cerca di rischio che si oppongono all’addestramento al vasino”, scrive Isaacson. “Possono essere spericolati, imbarazzanti, persino tossici. Possono anche essere pazzi. Abbastanza pazzi da pensare di poter cambiare il mondo.” Secondo la sua stessa ammissione, il successo considerevole di Isaacson deriva dal fatto di essere un insider consumato. Non sta lanciando razzi, manipolando il codice genetico o dipingendo la Monna Lisa. Ma non sembra avere una modalità demoniaca. E il suo libro senza dubbio debutterà al primo posto della lista dei bestseller.

Nel marzo del 2015, ho affrontato le critiche sulla biografia di Steve Jobs di Isaacson dopo la pubblicazione di un nuovo libro, Becoming Steve Jobs, che presentava un punto di vista implicito rispetto alla precedente rappresentazione del libro di Jobs come un genio dei prodotti e un visionario della tecnologia, ma qualcuno con cui non vorresti condividere un ascensore.

La biografia omonima di Isaacson su Jobs è diventata un fenomeno editoriale, vendendo oltre un milione di copie e rendendo lo stesso Isaacson una sorta di celebrità. Ma privatamente, coloro che erano più vicini a Jobs si lamentavano del fatto che il ritratto di Isaacson si concentrava troppo sul comportamento peggiore del CEO di Apple e non presentava una visione a 360 gradi della persona che conoscevano. Anche se il libro Steve Jobs forniva abbondante evidenza del talento e dei successi del suo soggetto, milioni di lettori hanno finito il libro credendo che potesse essere descritto con una parola che rima con “buco di gas”. Un dibattito pubblico è scoppiato intorno alla questione se avere una personalità tossica (come era l’interpretazione generale della rappresentazione di Isaacson) fosse un vantaggio o un handicap se si sceglieva di sconvolgere completamente le aziende esistenti con visione e immaginazione. Un articolo di copertina su ENBLE (non mio!) chiedeva: “Davvero vuoi essere Steve Jobs?” Solo ora, oltre tre anni dopo, la loro insoddisfazione è diventata pubblica. In un profilo del New Yorker di febbraio, il mago del design di Apple, Jony Ive, ha insistito in modo evidente sul fatto che, sebbene a volte fossero distruttive, le aspre critiche di Jobs sul lavoro dei suoi dipendenti non erano attacchi personali, ma semplicemente il risultato di una franchezza impaziente. Per quanto riguarda il libro di Isaacson, Ive è stato citato dicendo: “La mia stima non potrebbe essere più bassa…” L’immagine di lui non è compresa”, ha detto il CEO di Apple Tim Cook, “Ho pensato che il libro di Isaacson gli abbia fatto un grosso torto. Era solo un riassunto di un mucchio di cose che erano già state scritte, e si è concentrato su piccole parti della sua personalità. Si ha la sensazione che [Steve] sia un avido, egoista egomaniaco. Non ha catturato la persona. La persona di cui ho letto lì è qualcuno con cui non avrei mai voluto lavorare tutto questo tempo. La vita è troppo breve… Non era un santo. Non sto dicendo questo. Nessuno di noi lo è. Ma è decisamente falso che non fosse una grande persona, e questo non è affatto compreso”.

Colin scrive: “L’altro giorno, mentre tagliavo il prato, mi chiedevo cosa succede a tutte queste nuove attrezzature elettriche. Cosa succede alle batterie? Questo è un vantaggio netto per l’ambiente o è meglio attaccarsi ai nostri vecchi spreconi di benzina che possiamo far funzionare per oltre 50 anni?”

Ciao, Colin. Forse se ami così tanto Madre Natura dovresti lasciare crescere un po’ quel prato? Ma tornando alla tua domanda. Ovviamente c’è un costo legato al clima nell’uso delle batterie al litio che alimentano così tanti dei nostri strumenti e veicoli “puliti”. Alcune persone addirittura sostengono che siano peggiori per l’ambiente dei combustibili fossili. Ma secondo l’Agenzia per la Protezione dell’Ambiente degli Stati Uniti, è “un mito” che le batterie siano peggio dei “spreconi” a benzina, come li hai definiti tu. Affrontando proprio questa domanda sul suo sito web, l’EPA contraddice con affermazioni chiaramente etichettate come “fatti”. Primo, “I veicoli elettrici hanno tipicamente un’impronta di carbonio inferiore rispetto alle auto a benzina, anche tenendo conto dell’elettricità utilizzata per la ricarica.” E secondo, “Le emissioni di gas serra associate a un veicolo elettrico nel corso della sua vita sono tipicamente inferiori a quelle di un veicolo a benzina medio, anche tenendo conto della produzione”.

Guarda, prima ci svincoliamo dai combustibili fossili, meglio è. E mentre facciamo questo, possiamo anche lavorare per realizzare batterie più pulite e più durature? Inoltre, davvero vuoi sottoporre i tuoi vicini al rumore e all’inquinamento di un tosaerba a benzina che ansima? E hai considerato di sostituire il tuo prato con qualcosa di più sostenibile? Ovviamente, tra 50 anni quelle domande potrebbero essere irrilevanti, poiché il calore e le inondazioni legate al clima probabilmente avranno rovinato il tuo giardino.

Puoi inviare domande a mail@ENBLE.com. Scrivi ASK LEVY nella riga dell’oggetto.

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