Dentro la fabbrica dove i robot stanno costruendo il tuo prossimo telefono Samsung

Nella fabbrica dei robot che costruiscono i telefoni Samsung

Nella fabbrica di dispositivi mobili di Samsung a Gumi, in Corea del Sud, a circa tre ore di distanza dalla capitale Seul, quasi tutto è automatizzato. Anche il processo di mettere le sovrascarpe necessarie per entrare in alcune parti dell’edificio è gestito da una macchina.

Si sentono i rumori dei robot che girano, delle guarnizioni d’aria che soffiano e delle braccia meccaniche che cambiano posizione in tutto l’edificio. Di tanto in tanto, un robot autonomo suonerà una simpatica melodia per segnalare la sua presenza. Questi robot, chiamati AGV (veicoli guidati automaticamente), vagano sul pavimento della fabbrica trasportando materiali alle loro stazioni designate, guidati da piste di alluminio sul pavimento. Mi dicono che ci sono 80 di questi robot nella fabbrica di Gumi dell’azienda, dove vengono assemblati telefoni come il Galaxy S23 e il nuovo Galaxy Z Flip 5.

I robot mobili e le braccia meccaniche possono essere comuni all’interno delle fabbriche di questa scala (basta chiedere ad Amazon). E dato che la fabbrica di Samsung ha prodotto 6 miliardi di dispositivi fin dal 1988 e produce più di un milione di telefoni di punta al mese, non sorprende che l’azienda abbia arruolato assistenza automatizzata. Ma visitare la fabbrica mobile di Samsung, dove ho visto un Galaxy S23 Ultra passare da poco più di una scheda di circuito a un prodotto completamente confezionato, illustra quanto sia dettagliato, regolamentato e ovviamente automatizzato il processo di produzione.

La fabbrica mobile e il laboratorio di automazione di Samsung sono pieni di robot che aiutano a trasferire materiali e assemblare e testare prodotti.

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Una visita fornisce anche un contesto su perché ci vuole così tanto tempo perché i nuovi dispositivi passino da concetti a prodotti commercialmente disponibili. Oltre a garantire che tecnologie come gli schermi pieghevoli o i display arrotolabili funzionino correttamente, Samsung ha bisogno di sviluppare nuove macchine e integrare processi di ispezione nella linea di produzione per assemblarli su larga scala. Ogni componente, anche quelli apparentemente minori come un sensore di impronte digitali, ha il suo posto designato all’interno della linea di produzione per i controlli di qualità.

Ma nonostante tutti questi test, Samsung è stata comunque coinvolta in controversie riguardanti prodotti difettosi. Nel 2016 ha dovuto richiamare il Galaxy Note 7 a causa di problemi di surriscaldamento. E ha ritardato il lancio del suo primo telefono pieghevole, il Galaxy Fold, nel 2019 dopo che alcuni recensori hanno segnalato schermi rotti. Cerca su Reddit e troverai storie di possessori di Galaxy Z Flip con dispositivi difettosi.

Prima di visitare l’area in cui vengono assemblati i telefoni Galaxy, ho imparato il processo di montaggio a superficie. Qui i materiali vengono montati e saldati su una scheda di circuito stampato, che è essenzialmente il sistema cardiovascolare del tuo telefono Galaxy. I materiali vengono srotolati da quello che sembra un enorme rullo di nastro, con una media di 23-25 componenti montati ogni volta che batti le palpebre.

Dopo il processo di saldatura e varie ispezioni, una grande scheda di circuito stampato viene poi tagliata in schede individuali più piccole che alimentano i telefoni. Di solito una scheda viene divisa in parti che possono alimentare da quattro a sei telefoni.

Anche se non ho potuto vedere questi passaggi, perché l’edificio deve essere controllato per temperatura, umidità e polvere, ho avuto un posto privilegiato sulla linea di produzione principale. Le braccia robotiche spostavano diligentemente i Galaxy S23 Ultra parzialmente assemblati lungo il nastro trasportatore, fissando attentamente i connettori e inserendo le viti.

Le braccia robotiche spostano telefoni parzialmente assemblati lungo il nastro trasportatore.

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Una grande parte della linea di assemblaggio è dedicata ai controlli di qualità. Samsung afferma che ci sono circa 30.000-50.000 elementi di ispezione solo per la linea di Galaxy S23. Ciò include la connessione S Pen; la porta di ricarica; la funzionalità di comunicazione a campo vicino (o NFC, la tecnologia che alimenta i pagamenti senza contatto); i pannelli touch screen; i sensori di impronte digitali; le fotocamere; gli altoparlanti; il vassoio per la scheda SIM; e le connessioni Wi-Fi. Ci sono anche punti di controllo all’interno della linea di assemblaggio per i chip che abilitano le connessioni 5G a onde millimetriche e l’ultra wideband, la tecnologia di rilevamento della prossimità che consente ai telefoni di condividere più facilmente i file e di funzionare come chiavi digitali per auto.

I robot sono ovunque durante il processo di assemblaggio, ma non è tutta macchinaria sul pavimento della fabbrica di Samsung. Quasi mille dipendenti lavorano solo su questa linea. Me ne sono reso conto una volta lasciato il pavimento della fabbrica e ho vagato per il campus, dove i dipendenti facevano passeggiate pomeridiane sotto ombrelli colorati per proteggersi dal sole. 

Un Galaxy Z Flip 5 scorre sulla linea di assemblaggio di Samsung.

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La linea di assemblaggio è solo una parte delle strutture di Samsung. C’è anche un laboratorio di automazione sulle premesse dell’azienda, dove Samsung testa i dispositivi attuali e futuri per verificare se funzionano come dovrebbero in condizioni normali di utilizzo. (Ciò differisce dal laboratorio di affidabilità nel campus di Digital City di Samsung a Suwon, in Corea del Sud, dove i dispositivi vengono valutati in condizioni più impegnative e stressanti.) 

E sì, proprio come la linea di assemblaggio, è pieno di robot che lavorano metodicamente ai loro compiti assegnati. Samsung afferma che sei mesi di test in questo laboratorio equivalgono a due anni di utilizzo da parte dei consumatori.

Un robot testa un Samsung Galaxy Watch.

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È in questo laboratorio che i dispositivi Z Flip e Z Fold vengono piegati e srotolati ripetutamente, le S Pen vengono inserite e rimosse continuamente dai telefoni e le macchine lavorano sulle tastiere virtuali. Braccia robotiche si muovono vigorosamente con Galaxy Watch al polso per simulare allenamenti. 

Una camera all’interno del laboratorio ospita cinque modelli di volti per il test del riconoscimento facciale, una caratteristica comune nella maggior parte degli smartphone Samsung. Anche se non ho potuto vedere all’interno, mi è stato detto che ci sono modelli diversi destinati a testare il funzionamento della tecnologia tra varie etnie e in diverse condizioni di illuminazione. 

C’è un test per qualsiasi cosa tu possa immaginare, incluso compiti semplici come camminare con il telefono in mano e dondolarlo mentre cammini. E questi sono solo una frazione dei test eseguiti da Samsung. In altre parti del laboratorio, i robot caricano e scaricano le batterie dei telefoni Samsung, inseriscono e rimuovono continuamente i Galaxy Buds e testano i sensori delle impronte digitali a diverse temperature. 

Un robot digita sulla tastiera di un telefono Galaxy nel laboratorio di automazione di Samsung.

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Dopo aver osservato il laboratorio di test e la linea di produzione di Samsung, sto cominciando a capire perché i nuovi gadget impiegano così tanto tempo per passare dal prototipo al prodotto finito. Samsung ha mostrato la tecnologia di display flessibile già nel 2011, molto prima che arrivasse il primo Galaxy Fold nel 2019. Questo mi fa chiedere quanto tempo passerà prima che altri dispositivi che sono ancora nella fase di concept diventino prodotti reali. 

Samsung ha presentato i suoi concept di display al CES 2023.

David Katzmaier/CNET

Al CES 2023, la fiera annuale di tecnologia che si tiene a Las Vegas ogni gennaio, Samsung ha mostrato dispositivi concettuali con schermi scorrevoli che possono espandersi se necessario. Il capo della divisione mobile di Samsung, T.M. Roh, ha anche detto a ENBLE in un’intervista che l’azienda sta lavorando su altri concetti oltre a quelli mostrati al CES.

Oltre ai telefoni, Samsung ha anche anticipato un progetto di realtà mista che sta creando in collaborazione con Google e Qualcomm. E hanno iniziato a circolare voci su un anello Samsung Galaxy per il monitoraggio della salute.

Solo il tempo dirà quale sarà la prossima roadmap dei prodotti di Samsung. Ma se l’azienda sta testando nuovi dispositivi flessibili e smart ring, sono sicuro che stanno essendo testati da qualche parte nei laboratori di Samsung, lontano dalla vista.