L’economia oscura di Russell Brand

Russell Brand's hidden economy.

C’è stato un breve e strano momento nel 2015 in cui Russell Brand aveva importanza nella politica britannica mainstream. Con un’elezione imminente, il Partito Laburista dell’opposizione stava perdendo nei sondaggi contro un governo di coalizione che era la stessa definizione di establishment, guidato da un primo ministro educato ad Eton e Oxford, David Cameron, e dal suo vice educato a Westminster e Cambridge, Nick Clegg, ora presidente degli affari globali presso Meta. Quindi il leader laburista, Ed Miliband, ha cercato l’approvazione di Brand, l’attore, comico e emergente provocatore online le cui diatribe anti-corporative ai suoi 9,5 milioni di follower su Twitter e ai suoi 100.000 iscritti su YouTube gli davano l’aspetto di un giocatore di potere. Miliband ha ottenuto l’approvazione di Brand ma ha perso le elezioni.

Da allora, la portata di Brand è esplosa. Il suo canale YouTube conta ora 6,6 milioni di iscritti, il suo account X ha più di 11 milioni di follower. Ma il suo messaggio anti-establishment si è trasformato, da una risposta più ampia e quasi coerente alla politica di austerità fiscale che ha plasmato il Regno Unito dopo la crisi finanziaria del 2008, a una serie di narrazioni cultiche e basate su teorie cospirazioniste che coinvolgono il negazionismo del Covid, la disinformazione russa e la teoria del “Grande Reset” ispirata dall’estrema destra, unite dalla meta-cospirazione secondo cui il mainstream, gli “élite”, hanno agende oscure basate sul controllo.

Sabato, il canale Channel Four del Regno Unito ha trasmesso un documentario della durata di un’ora in cui diverse donne hanno accusato Brand di stupro e aggressione sessuale. Prima della trasmissione, il comico è uscito allo scoperto. In un video sul suo canale YouTube, intitolato “Quindi, sta succedendo questo”, Brand non solo ha negato le accuse, ma ha lanciato anche alcune sue: “[Mi] fa pensare, c’è un’altra agenda in gioco?” ha detto.

Una delle presunte vittime di Brand, intervistata dalla BBC, ha definito la sua dichiarazione “insultante” e “ridicola”. Ma nell’ambiente dei media alternativi, c’è stato un sostegno da parte di personaggi tra cui Andrew Tate, l’influencer misogino in attesa di processo per stupro e traffico di esseri umani in Romania, Tucker Carlson, l’ex presentatore di Fox News, che ora conduce uno spettacolo incentrato sulle teorie del complotto su X, e Alex Jones, multato per 1,5 miliardi di dollari per le sue menzogne sulle vittime di una sparatoria in una scuola. Il proprietario di X, Elon Musk, ha commentato sotto il video di Brand: “Certo. Non amano la concorrenza”, riferendosi, apparentemente, alle stesse forze oscure citate dal comico. La camaraderia tra teorici del complotto, alt-right e “manosfera” è tristemente prevedibile. La loro narrazione condivisa è quella di essere estranei al mainstream, di essere emarginati e di avere forze oscure che si uniscono per ostacolarli. “Giorno opposto, ma con conseguenze reali per le persone”, come afferma Marc Owen Jones, esperto di disinformazione e social media presso l’Università Hamad bin Khalifa in Qatar.

È anche la loro strategia di pubblico e la base del loro modello di business. Gli influencer delle teorie del complotto sono produttori di contenuti. I momenti che generano emozioni intense, anche se il produttore di contenuti è lui stesso al centro dello scandalo, sono fantastici per l’interazione e alimentano l’economia cupa del business delle cospirazioni.

Il canale YouTube di Brand è un compendio di sciocchezze contemporanee. I lockdown per il Covid erano esercizi di controllo sociale. Gli Stati Uniti hanno “biolab” in Ucraina; il sostegno dell’Occidente all’Ucraina è imperialismo capitalista. Le valute digitali delle banche centrali sono tentativi del governo di controllare i tuoi soldi. L’evoluzione delle norme di genere sta causando una “crisi della mascolinità” e una diminuzione della fertilità. Ci sono frequenti crossover tra i contenuti di Brand e l’ampio universo cinematografico delle teorie del complotto, con clip sui suoi canali di Robert Kennedy Junior, teorico del complotto, del presidente ungherese di estrema destra Viktor Orban e di Carlson, che ha registrato un’intervista con Brand ad agosto.

“Penso che Russell Brand sia un caso particolarmente interessante”, afferma Joe Ondrack, responsabile delle indagini presso Logically, un’azienda di monitoraggio delle disinformazioni. “Segue molte figure che si suppone siano orientate alla salute, al ritiro yoga, di sinistra e anticapitaliste che sono state attirate molto dallo scetticismo sul Covid, dal negazionismo del Covid e dall’anti-vax, per poi essere espulse dal Grande Reset all’estremità opposta”.

Questo percorso è piuttosto comune. La pandemia di Covid ha portato a un incrocio di molte teorie del complotto, unificando diverse correnti in una vasta meta-narrazione intorno al potere delle élite e alle forze oscure sotto la superficie del mainstream.

Come Carlson e altri, Brand raramente ripete direttamente teorie del complotto, presentandosi invece come “che pone solo domande”. È un trucco retorico che rende difficile capire cosa sia basato sulla convinzione e dove gli influencer delle teorie del complotto seguano i soldi, radicalizzandosi nel perseguimento di una maggiore interazione.

“È la domanda da un milione di dollari. Quanto di tutto ciò è sincero e genuino e un cambiamento politico, e quanto è una truffa?” afferma Joe Mulhall, direttore delle ricerche presso il gruppo di campagna contro il razzismo Hope Not Hate. Mulhall pensa che sia una combinazione delle due cose. Le persone vengono emarginate dal mainstream per le opinioni che hanno o per le cose che dicono. “E poi trovano questo spazio alternativo online, in cui improvvisamente i loro numeri crescono molto, molto rapidamente, e iniziano a vedere incentivi finanziari. E quindi si spostano sempre più in quella direzione. Quindi è un po’ simbiotico”, dice.

Il business delle personalità dei nuovi media non è molto diverso da quello degli altri influencer. I top YouTubers possono guadagnare milioni di dollari all’anno dalla piattaforma raccogliendo una quota dei ricavi pubblicitari. Ma per i teorici delle cospirazioni o le persone ai margini politici, ciò può essere fragile. Rischiano di perdere l’intero guadagno se escono dalle regole della piattaforma e vengono tagliati fuori, sia completamente che attraverso la demonetizzazione, ovvero la disattivazione dei ricavi pubblicitari.

Uno studio del 2022 condotto da ricercatori della Cornell University ha mostrato che i creatori di contenuti “Alt-Lite, Alt-Right e Manosphere” su YouTube stanno sempre più diversificando le loro fonti di guadagno al di fuori della piattaforma, apparentemente per ridurre il rischio di demonetizzazione. Tate, il cui misoginismo estremo lo ha finalmente fatto bandire dalla maggior parte delle piattaforme mainstream nel 2022, indirizza i suoi follower dai suoi canali rimanenti al suo “Hustler’s University” a pagamento.

Brand ha seguito la stessa traiettoria. Alcuni dei suoi video su YouTube sono stati precedentemente demonetizzati dalla piattaforma dopo essere stati segnalati per la diffusione di disinformazione sul Covid-19. Ma fissato in cima ai commenti sotto alcuni dei suoi post recenti c’è un link promozionale a un sito web che vende oro, pubblicato dall’account di Brand.

Brand ha anche abbracciato l’alternativa a YouTube chiamata Rumble, una piattaforma con sede in Florida che ha accolto un certo numero di esuli dal mainstream. A marzo, Rumble ha annunciato che Brand aveva raggiunto 1 milione di iscritti. I termini finanziari di quell’accordo non sono stati resi pubblici; Rumble non ha risposto a una richiesta di commento.

“Molte di queste figure utilizzeranno contemporaneamente diverse piattaforme per scopi diversi. Quindi, se possono mantenere una sorta di presenza su una piattaforma mainstream, lo faranno e si attengono in generale alle linee guida di quella piattaforma, perché capiscono che lo scopo è raggiungere nuove audience”, afferma Mulhall. “E allo stesso tempo, useranno piattaforme alternative per contenuti più estremi, rivolti a un pubblico più duro”.

Le piattaforme cosiddette “alt-tech” come Rumble, Gettr e Truth Social stanno diventando spazi sempre più validi per costruire pubblico, al di fuori delle regole più rigide di Instagram, YouTube o Facebook. Mentre la maggior parte delle piattaforme mainstream ha almeno dichiarato di voler ridurre la quantità di disinformazione e contenuti di cospirazione, sembra che una piattaforma la stia abbracciando. Con Musk a capo, Twitter ha riabilitato account, inclusi quello di Tate, che erano stati precedentemente espulsi dalla piattaforma, permettendo loro di guadagnare migliaia di dollari dall’interazione. “Con la nuova politica di monetizzazione di Twitter, c’è una serie di personaggi estremi, difficili o problematici che sembrano ora, ancora una volta, raccogliere denaro dalle cosiddette piattaforme mainstream”, afferma Mulhall.

Brand non ha pubblicato su nessuna delle piattaforme dopo il suo video “So This Is Happening”, ma si è esibito in uno spettacolo dal vivo sabato sera, di fronte a un pubblico fedele. Su X molti account verificati, quegli utenti disposti a sostenere la visione di Musk con $8 al mese, si sono mobilitati per sostenere l’attore. L’esperto di disinformazione Owen Jones ha effettuato un’analisi rapida delle risposte ai tweet delle organizzazioni mediatiche sulla storia. Il 70% dei tweet con il punteggio più alto era a sostegno di Brand, suggerendo che l’economia che sostiene il suo passaggio alle teorie del complotto è a prova di scandalo.

“Ha il suo proprio meccanismo di difesa incorporato quando le persone vengono deplatformate, perché stai vendendo loro l’idea che tutto è orchestrato, hai ragione a pensare che tutto sia orchestrato. E se vengono rimossi, tutte queste persone pensano semplicemente, ‘Beh, è perché stavano dicendo la verità'”, dice Ondrak. “Sai di avere un pubblico che è incline alle teorie del complotto, che puoi venire subito con la difesa che tutto questo è una bugia, è controllo, perché sai che loro ci crederanno”.

Le accuse contro Brand sono serie. Nel tempo, potrebbe affrontare conseguenze nel mondo reale, anche se il suo profilo online sta di nuovo salendo, legato a una cospirazione di élite autosufficiente. Quella cospirazione continuerà, perché è pervasiva, parla a milioni di persone. E perché le sue dinamiche non funzionano solo per i produttori di contenuti, ma anche per le piattaforme stesse.